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Las neuronas espejo nos conectan mejor con los demás./ Foto: Pexels.

SALUD MENTAL

Qué son las neuronas espejo: cómo entrenarlas para que te hagan (mucho) más feliz

Te ayudan a ponerte en el lugar del otro, a comprender sus intenciones y emociones y a estableces conexiones sociales significativas, por lo que contribuyen a tu bienestar y a mejorar tus relaciones.

Por María Corisco

8 de febrero de 2024 / 07:30

¿Qué te lleva a sonreír cuando alguien ante ti lo hace, o a contagiarte de un bostezo, o a que se te salten las lágrimas ante una situación emotiva? Detrás de estos comportamientos, normalmente involuntarios, pueden encontrarse las conocidas como “neuronas espejo”, un tipo especial de neuronas cuyo descubrimiento, a finales del siglo XX, supuso una revolución en la comunidad científica.

Fue el equipo de investigadores liderado por Giacomo Rizzolatti, de la Universidad de Parma, el que descubrió que este tipo de neuronas se activan tanto cuando un macaco realizaba una acción específica como cuando observaba a otro hacer la misma acción. Y de los macacos, a los seres humanos, en donde también se encontraron evidencias de neuronas espejo. Este hallazgo dio pie a un sinfín de estudios relacionados con la empatía y el aprendizaje.

Cómo funcionan las neuronas espejo

Los humanos, dice Rizzolatti, tenemos “un mecanismo científico para sentir dolor cuando vemos dolor en otra persona. No se trata sólo de entenderlo de manera cognitiva, sino de sentirlo”. Y quien habla de dolor puede hablar también de asco, de ahí que “cuando vemos a alguien vomitar por algo que le repugna, es posible que también sintamos arcadas”.

El estudio de las neuronas espejo ha fascinado a los neurocientíficos. Marco Iacoboni, uno de los más destacados investigadores en este campo, explica que nos servimos de nuestro cuerpo para comunicar nuestros sentimientos, intenciones y sentimientos.

Las neuronas espejo parecen estar especializadas en codificar las acciones de otras personas y las nuestras propias”. Desde su perspectiva, apunta que son esenciales para las interacciones sociales: “Sin ellas, probablemente estaríamos ciegos a las intenciones, emociones y acciones de los demás”.

Para qué nos sirven

Así, se piensa que estas neuronas desempeñan un papel importante en numerosas funciones cognitivas y comportamientos, como:

  • Comprensión de las acciones de los demás. Las neuronas espejo están implicadas en la capacidad de entender y predecir las acciones de otras personas. Al activarse tanto durante la realización como durante la observación de una acción específica, indica Iacoboni, “estas neuronas permiten a los individuos comprender el significado y las intenciones detrás de las acciones de los demás”.
  • Empatía y resonancia emocional. Al activarse durante la percepción de las emociones de los demás, estas neuronas nos permiten compartir y comprender las experiencias emocionales de otras personas, lo que facilita la conexión emocional y la compasión.
  • Imitación y aprendizaje social. Las neuronas espejo permiten a las personas imitar acciones observadas en otros. Se trata de una capacidad fundamental para el aprendizaje social, ya que permite adquirir nuevas habilidades y comportamientos observando y replicando las acciones de los demás. El aprendizaje por observación permite aprender nuevas habilidades y comportamientos simplemente observando a otros.
  • Procesos sociales y de comunicación. Las neuronas espejo desempeñan un papel importante en los procesos sociales y de comunicación, incluida la interpretación de expresiones faciales y gestos corporales, así como la coordinación de interacciones sociales complejas. Estas neuronas contribuyen a nuestra capacidad para entender y responder apropiadamente a las señales sociales y comunicativas de los demás.

¿Es posible desarrollar las neuronas espejo?

La implicación de estas neuronas en nuestra capacidad de empatizar, aprender socialmente, comprender las acciones de los demás y establecer conexiones emocionales y sociales significativas hace que contribuyan al bienestar emocional y a la calidad de las relaciones interpersonales.

Por eso, cabe preguntarse si es posible “desarrollar” las neuronas espejo y, aunque es importante entender que no se pueden desarrollar al modo en que lo haríamos con un músculo, sí parece que estas neuronas se activan y fortalecen principalmente través de la experiencia y la interacción social:

  • Práctica de la empatía y la imitación. Participar en actividades que fomenten la empatía y la imitación consciente puede ayudar a fortalecer las conexiones neuronales relacionadas con las neuronas espejo. Esto puede incluir actividades como la actuación, la danza y el teatro, o simplemente practicar la imitación de gestos y expresiones faciales.
  • Participación en actividades sociales. La interacción regular con otras personas y la participación en actividades sociales pueden estimular la activación de las neuronas espejo. Las conversaciones, el trabajo en equipo y otras formas de interacción social pueden proporcionar oportunidades para observar y comprender las acciones y emociones de los demás, lo que puede fortalecer las conexiones neuronales relacionadas.
  • Prácticas de mindfulness y meditación. Algunas investigaciones sugieren que la meditación y las prácticas de mindfulness ueden influir en la actividad de las neuronas espejo, especialmente aquellas relacionadas con la empatía y la compasión hacia los demás. Estas prácticas pueden fomentar una mayor conciencia y comprensión de las experiencias de otras personas.
  • Educación y aprendizaje. El aprendizaje continuo, especialmente aquel que involucra la observación y la imitación de modelos a seguir, puede influir en el desarrollo y la función de las neuronas espejo. La exposición a una variedad de experiencias y perspectivas puede enriquecer las conexiones neuronales relacionadas con la comprensión y la empatía hacia los demás.

 

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